A Taxi Driver (2017)


◆ Starring
     Song Kang-ho as Kim Sa-bok
     Thomas Kretschmann as Jürgen Hinzpeter
     Ryu Jun-yeol as Gu Jae-sik
◆ Directed by Jang Hoon
◆ Action, Drama, History
◆ Not Rated / 137 min

  It is 1980. A Seoul taxi driver is driving alone while singing along merrily to a (now-very-dated) pop song. The film cuts to a while later. The music has been replaced by the chanting of protesters and the blaring of car horns. The driver is stuck in a traffic jam, and his good mood has been thoroughly ruined. He wonders out loud, “Did they go to university to protest?” This driver is Kim Sa-bok, and he gets sucked into the protest movement against his better judgement. He becomes the unlikely hero of “A Taxi Driver”, a film that celebrates the right to protest by shining a light on the Gwangju Democratization Movement of 1980—a dark period in South Korea’s history.

  In 1979, after the assassination of President Park Chung-hee, Chun Doohwan became the de facto leader of South Korea having led a successful military coup. To consolidate his power, he declared martial law, arrested opposition leaders, and locked down universities. The military cracked down particularly hard on the residents of Gwangju, a city in Jeolla-do Province. Jürgen Hinzpeter, a German journalist stationed in Japan, heard about this and decided to visit the city. He enlisted the help of Kim Sa-bok to get him safely from Seoul to Gwangju and back again through military checkpoints.

  The screenplay is very clever in that it manages to supply enough information to inform even the most ignorant of viewers without ever feeling like a dry history lesson. Its choice of lead characters is equally clever in ensuring that the film is accessible to all. Kim Sabok represents the ordinary Korean who tries to avoid the protests and does not know the severity of the situation due to the government censorship. He is portrayed by Song Kang-ho, one of the most highly acclaimed Korean actors. Jürgen Hinzpeter represents the non-Korean world. Thomas Kretschmann (a German Liam Neeson look-alike) is entirely believable as this fearless, kindhearted reporter. Gu Jae-sik, a student who acts as Jürgen Hinzpeter’s guide and interpreter, represents the Gwangju protestors. He is endearingly portrayed by Ryu Jun-yeol.

  Although the outside world learned about the Gwangju Democratization Movement thanks to Jürgen Hinzpeter’s reporting, Koreans were kept in the dark by Chun Doo-hwan who remained in power until 1988. One Korean told me that, as a student, he and some friends managed to get hold of a video tape of the original footage, but had to watch it in secret for fear of reprisals. Another said that she knew little about the protests at the time. And even though she learned more about it over the years, watching the “A Taxi Driver” enlightened her even further.

  Much is made of South Korea’s economic development, but its political development has been equally impressive. From 2016 to 2017 massive protests—dubbed the Candlelight Struggle—were held across the country against (and for) President Park Guenhye. These protests were remarkable not only because they led to the impeachment and removal of a president representing the majority party, but also because they were relatively peaceful. “A Taxi Driver” was released a few months after the Candlelight Struggle concluded and clearly spoke to the nation as it became the highest-grossing film in South Korea in 2017. Therefore, if you have not done so yet, do yourself a favor and hail Kim Sa-bok’s cab to take you on a journey to Gwangju.

  1980년, 서울의 한 택시 운전사가 신나게 (현재 기준으로는 아주 오래된) 노래를 따라 부르며 혼자 운전을 하고 있다. 잠시 후 장면이 전환된다. 음악은 시위자들의 목소리와 자동차 경적 소리로 대체된다. 교통체증에 갇힌 운전사는 기분도 완전히 망쳐 버린다. 운전사가 중얼거린다. “데모하려고 대학 갔나” 이 운전사의 이름은 김사복. 그는 자신의 의지와는 상관없이 시위에 합류하게 된다. 시위할 권리를 이야기하는 이 영화는 1980년 광주에서 일어난 5·18민주화운동을 그려낸다. 한국의 암울한 역사다.

  1979년, 박정희 전 대통령이 암살되고 군을 이끌었던 전두환 전 대통령이 실질적인 권력을 쥐게 되었다. 전전 대통령은 계엄령을 선포하여 민주인사들을 진압하고, 대학에 휴교령을 내렸다. 특히나 군대는 전라도 광주의 시위자들을 엄중히 단속했다. 일본에 주재하던 독일 기자 위르겐 힌츠페터는 이 소식을 듣고 광주를 방문하기로 결심한다. 힌츠페터는 김사복에게 군 검문소를 지나 서울에서 광주로 갔다가 다시 서울로 올 수 있게 도와달라고 요청한다.

  영화 택시운전사는 한국 역사를 잘 모르는 관객들도 배려하며 충분한 정보를 던지는 영리한 영화다. 당시 인물상을 대변하는 캐릭터들은 관객들로 하여금 영화를 쉽게 이해할 수 있도록 해준다. 김사복은 한국 정부의 검열이 얼마나 심각한 상황인지 알지 못한 채 그저 시위를 피하는 평범한 한국인을 대표한다. 김사복 역에는 한국에서 극찬을 받는 배우 중 한 명인 송강호가 열연을 펼쳤다. 위르겐 힌츠페터는 한국인이 아닌 입장을 대변하는 역할로, 토마스 크레취만(독일인 버전의 리암 니슨 느낌이다) 이 용감하고 따뜻한 기자 역을 멋지게 소화했다. 토마스 크레취만의 가이드이자 통역가였던 대학생 구재식은 광주 시위자들을 대표한다. 이 역할은 배우 류준열이 맡았다.

  위르겐 힌츠페터와 같은 사람들 덕분에 5·18민주화운동은 세계에 알려졌지만, 한국인들은 1988년까지 이어졌던 전두환 정권 시절의 암울한 시간을 여전히 기억한다. 한 한국인은 학생 시절 친구들과 실제 민주화운동 당시의 영상이 담긴 비디오테잎을 구했지만 보복에 대한 두려움으로 숨어서 봤다고 회상했다. 또 다른 어떤 이는 민주화운동이 일어났을 당시에는 민주화운동에 대해 거의 몰랐다고 말했다. 그녀는 오랜 시간 민주화 운동을 공부해 왔음에도 택시운전사 영화가 큰 도움이 되었다고 한다.

  한국은 눈부신 경제 성장을 이루었지만, 정치적인 면에서도 인상적인 발전을 이루었다. 2016~2017년에는 박근혜 전 대통령에 대항하는(또는 박전 대통령을 위한) 촛불시위라고 불리는 대규모 시위가 있었다. 촛불시위는 여당 대표 대통령의 탄핵이라는 점뿐만 아니라 비교적 평화적인 시위였다는 점에서 의의가 있다. 택시운전사는 촛불시위가 마무리된 지 몇 달 후 개봉하며 2017년 한국에서 가장 흥행한 영화에 이름을 올렸다. 아직 이 영화를 보지 않았다면 김사복의 택시에 올라타 광주로 향해 보라.

Editor l Louis de Jager (루이 디 야거)

  Louis de Jager has lived in Busan since 2012 and liked the place so much that he has applied for Korean citizenship. Soon he will hopefully be able to officially identify himself as being “South African South Korean”.

  루이는 2012 년부터 부산에 거주하며, 부산이 너무 좋아 한국 시민권을 신청했다. 곧 공식적으로 자신을 “남아프리카 한국인(South African South Korean)”이라고 소개할 수 있는 날을 기다리는 중이다.
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